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JC人物志:AI 云计算世界的码农创业者 Charles Cao

在阳光灿烂、寒冷依旧的蒙特利尔,我们采访了 Charles Cao。这位IT 耿直男,没有多余的寒暄,直接打开电脑,向我们开始介绍他进入AI、云计算和区块链行业和创立Nebula AI的过程。

尽管就职过包括 IBM、SAP 和 Expedia 这些鼎鼎有名的大公司,可几乎没有一家超过一年,算是 HR 们眼中缺乏雇员持久力的那类员工了吧?但换个角度看,或许注定他要走一条“创业者之路”。

Nebula AI 联合创始人&CEO

复旦大学电子工程专业

加拿大康考迪亚大学电气及计算机工程硕士

蒙特利尔

新兴的世界人工智能三大城市之一(蒙特利尔、伦敦、新加坡)。Google 谷歌、Microsoft 微软、Facebook 脸书、 Samsung 三星等众多巨头相继在蒙特利尔设立了其人工智能实验室。

深度学习领域的先锋研究大神 Yoshua Bengio 和其所在教学研究的蒙特利尔大学近百名资深研究员和麦吉尔大学 50 多位人工智能领域的顶级学者,为蒙特利尔持续成为全球领先的 AI 城市提供了巨大的学术社区支持。

图片来源:SyncedReview 2017 全球AI孵化器城市数据

关于Nebula AI

Nebula 是英文“星云”的意思,Nebula AI中文称“猎户云”,它包含了其运用的几个核心技术:人工智能、云计算和区块链。简单来说,是专注人工智能的去中心化云计算技术。

公司初创期,Charles前往加拿大最活跃的金融城市多伦多寻找种子基金。投资机构听了一个小时也无法理解Nebula AI要实现的产品,因为人工智能、云计算和区块链技术对大部分传统投资机构而言,依然太过新颖。幸运的是,在寻求种子基金的途中,一些个人投资者对他们的产品理念十分感兴趣,非常短的时间内,投了数十万美元,后来陆续有加拿大、欧洲和亚洲的投资进入。

在 AI 云计算行业的生物链里,Nebula AI是“底层”,专门提供 Infrastructure(基础设施),好比是高速公路,路两边有工厂(存储供应商),存储数据通过Nebula AI这样的企业(软件网络云)传输到 end user (客户应用端)。

云计算是未来的趋势

Nebula AI 于2017 年 10 月正式成立。从十年前进入行业, Charles一直坚信云计算是未来的趋势,加上近几年 AI 商业概念的兴起,尤其是蒙特利尔在全球人工智能城市的影响力,创立 Nebula AI 的想法逐渐形成了。

当时,不少华人同行跳槽到美国,薪水和福利上都有很大的优势。但蒙特利尔拥有的AI 商业环境和人才优势的竞争力最终让Charles留在了这里。

“这里很适合 AI 初创公司,一是有政府支持,企业享受相当大的税务补贴和优惠;二是人才的薪资成本优势。美国的顶尖人才储备很大,是优势;而蒙特利尔则是有许多 3 到 5 年专业工作经验的中坚力量”。Charles表达了对蒙特利尔在AI城市竞争力的看法。

在过去的一年多,Charles主要专注在产品研发。作为创始人、CEO,他需要考虑公司走完婴儿期后,接下来如何顺利走到高速成长期。面对蒙特利尔有限的市场空间,他说会开始将更多的精力放到美国的拓展,来扩充市场份额。

我们与Google、Amazon的关系正如Uber与传统出租车公司的关系

在云计算市场上,亚马逊、微软、谷歌这些巨头,尤其是亚马逊,占了过半市场份额。面对这些行业巨头,Nebula AI凭什么能挤进云计算的市场?

Charles一再强调,他要争的并不是 Amazon 和 Google 的市场,而是瞄准整个云计算的行业。这是一个巨大市场,而他,和这些巨头的关系不是竞争关系,服务和市场会把他们区分开来,这就好像 Uber 和传统出租车公司的关系。

Nebula AI的Orion云计算平台的优势,主要在几方面:

传统的云计算服务商按小时收费,哪怕只用了 1 分钟,也是按1小时来计价。Charles他们通过区块链智能合约撮合技术实现精确到分钟的计价方式。同时,Amazon和其他巨头都是自己搭建服务器,需要人工维护,这些都是成本。而Nebula AI采用 join in league(加入联盟)的方式(全球任何角落的人都可以将他们自己符合条件的机器加入Orion云计算平台,成为AI worker),所以没有额外的养护服务器的成本。

通过区块链技术的decentralization (去中心化),计算速度比传统计算提高了 10 倍。传统企业雇佣程序员,还要给予他匹配的电脑配件、自己搭建服务器硬件,成本高。在本地操作,演示程序结果可能需要 20 分钟,但云计算只用几分钟。

企业客户的地域也不受服务器所在地的限制。比如,亚马逊和阿里云在非洲目前都不能提供服务,谷歌在中国没有服务。再打个比喻来说,Amazon 是直营店模式,客户需要用 Amazon 的设备,而Nebula AI是连锁店加盟模式-客户自己有设备,或者是用分布式服务器,基于软件平台的加入。

数据保护性好

区块链是基于密码学的技术,利用现有的区块链技术,它帮助解决了数据保护、合约绑定等问题。Nebula AI采用的椭圆曲线区块链技术加密技术,可以保证数据在传输过程中和各方参与者(计算提供者和使用者等)都得到最大化的保护。

前两年,在国际上有几家做类似服务的企业,有一些因为没有完成设计的技术目标,中途已经放弃了。Charles和他的团队一直在坚持不懈地做研发,保证技术的领先优势。目前很少的几个竞争对手主要是在中国,包括香港地区。

区块链技术一直是在往上走的

2018年,整个区块链行业经历了过山车式的起伏。不过Charles并不认同区块链就是彻底的跳水了。他给我们看了比特币的走势图:

比特币过去一年高达56.95%的跌幅

2013年以来,比特币走势图

尽管一年内跌幅巨大,但和2017年比,价格还是高的。行业里也有令人乐观的新闻,比如,最近Facebook 新开了 13 个职位,JP Morgan 也发了自己的数字货币。

尽管市值一年内跌了 70-90% ,但区块链技术方面从来没有往低处走,是一直往上的。如果一定要从数字角度说,例如,Charles他们自己发行的代币NBAI,当客户用于云计算消费时,是以‘使用’为目的,不以交易为目的。当时购买了 1000 个单位的代币,今天依然可以用 1000 个代币在Nebula体系里消费。但如果考虑之前是1 块钱一个代币,想转手卖了,这个就出现了所谓的过山车结果。

打个易懂的比方,刚刚在上海开出首家门店的加拿大国民咖啡品牌Tim Hortons ,假定消费者购买它的礼品卡,对应 10 杯咖啡的兑换。 一 年前是 10 杯,今天还是可以兑换 10 杯。Charles说,对于他们来讲,要考虑的是如何把每一杯咖啡做好,消费者愿意持续在这里消费,新的客户被吸引过来。他们并不关心这个卡现在市场的价值是涨了还是跌了。

技术型公司的创始人也要擅长商业战略

Charles个人贡献占了公司开发量的15-20%,尤其在存储和计费方面。就公司规模来讲,Nebula AI还是一家小公司,创始人需要事事亲力亲为。联络云计算供应商、与大学和中小型公司建立联系,收集用户体验反馈数据……蒙特利尔几所大学的研究生、AI实验室人员都有在他那里实习和做课题。最挑战的还在于要不断思考商业战略层面,做什么?什么时候做?重点在哪里?还有融资和内部运作架构的搭建。

目前对区块链的科普概念存在很多的误区。Charles和团队在研发的同时也面向社区发起了专业培训,包括 AI 和区块链方面。 一方面不仅可以向市场输送更专业的人才,同时对自己企业的研发测试、产品和技术也都有帮助。

新事物的发明在一个国家,但它却可能是在另一个国家被发扬光大

全世界领先的人才总是会追着‘资金’和‘市场’走。新事物的发明在一个国家,但它却可能是在另一个国家被发扬光大。全球深度学习大神 Yoshua Bengio 是在蒙特利尔, 他的成果出来,更多是计算能力方面的。蒙特利尔作为技术起源地,能够保证一段时间的领先。一个产业要得到持续的领先和高增长,技术、资金、人才,缺一不可。随着其他国家各方面的追赶,这样的研究成果很可能会慢慢都被别人吞噬。

加拿大本地 AI 公司的发展,还需要宏观政策更多的支持,比如在人才吸引上,可以考虑大力欢迎其他国家有这方面能力的技术移民。安大略省的特殊引进能够让这样的人才几个月内拿到工作签证,全家来加拿大。魁北克与此同时,却在削减技术移民配额,而且办理的周期非常长。如果你是人才,你会选择哪里?再加上许多高科技人才也在被吸引到美国,仅靠本地剩余人才发光发热,没有补充和后备,未来,蒙特利尔会丧失现在AI 界的巨大领先优势。

人才后续跟不上,优秀的技术人才在流失,企业家会自然地选择去市场和人才储备都更有优势的区域。蒙特利尔保持 AI 优势的挑战不是技术,Charles觉得最大的是资金、人才和产业政策的综合问题。

蒙特利尔适合初创企业,有补助,公司省钱,一旦进入实施阶段,这些优势便不再变得那么有吸引力。对于企业家、创业者而言,赚钱永远比省钱更有吸引力。“其他国家告诉我如何赚钱,这边告诉我如何省钱,何去何从是很显然的”。为此,Charles表现了对公司发展中可能的人才流失的担忧:虽然我们在技术上能做到全球领先,但是我们的团队可能会被全球领先的公司盯上,被他们挖人,当初的人才低成本优势将会失去。作为初创企业的负责人,我希望有一个长期稳定的商业环境,和地区对多文化的更加包容。

对想踏入 AI 和云计算行业的年轻人的建议

编程能力一般的人,可以考虑 AI。AI 门槛低,没有多少有创造力的东西。模型已经被大牛们建立好了,大家做的就是调整参数的事,而脚本和参数不过是重复劳动。但是云计算很难,要求很高,付出的也很多,当然,可能的回报会是丰厚的。云计算供应商都是大公司,是一个使用者数量大,但是 players ( 玩家) 数量小的市场。

采访整理:Pauline LV

主编:J.Y

If you haven't found it yet, keep looking.

--Steve Jobs

JC人物志

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